Hipocampo preparado para memorizar

La región hipocampal «avisa» a través de la actividad neuronal que está preparado para almacenar información.

Cuando los participantes de un experimento memorizan un listado de palabras, después recuerdan algunas y otras no. ¿Por qué motivo? La respuesta se encuentra en el hipocampo, región del lóbulo temporal que se encarga de almacenar la información nueva, según ha demostrado un equipo dirigido por Peter Steinmetz, del Instituto de Neurociencias Neurtex de Texas.

Los investigadores pidieron a 34 pacientes con epilepsia, a quienes se les habían implantado electrodos en el cerebro para tratar su enfermedad, que resolvieran ejercicios memorísticos. Estas tareas consistían en observar una serie de palabras que aparecían de manera sucesiva, algunas de las cuales se repetían. A continuación, los participantes debían pulsar una tecla para indicar si el vocablo que veían era nuevo o repetido. Los científicos volvieron a llevar a cabo el experimento con estímulos sonoros. Mientras los voluntarios respondían el ejercicio de memoria, se registró su actividad neuronal mediante los electrodos.

Los autores descubrieron que cuando la activación de las neuronas del hipocampo era elevada alrededor de un segundo antes de que apareciera o sonara un estímulo, los participantes lo recordaban mejor. En cambio, cuando los mismos estímulos se presentaban varias veces, no se observaba dicho beneficio.

Los autores concluyen que no se trata de un simple efecto sobre la atención, sino que el hipocampo emite una especie de señal que indica que está preparado para codificar: solo cuando las neuronas presentan cierto grado de actividad, un estímulo entrante se procesa a una profundidad que permite su almacenamiento en la memoria.

Fuente: PNAS, 10.1073/pnas.2001338117, 2020